Czasami warto umrzeć - Lee Child - ebook + audiobook + książka

Czasami warto umrzeć ebook i audiobook

Lee Child

4,4

14 osób interesuje się tą książką

Opis

Na rolniczym pustkowiu w Nebrasce pewni ludzie urządzili sobie prywatne królestwo… Ale Jack Reacher nie pozwoli im stać ponad prawem.

Motel Apollo In w Nebrasce. Jedyne miejsce noclegowe na rolniczym obszarze pięciuset kilometrów kwadratowych. Sto kilometrów od najbliższego posterunku policji.

Okolicą rządzi rodzina Duncanów wspomagana przez bandę wynajętych osiłków. Oficjalnie prowadzą firmę transportową, ale prawdziwe zyski przynosi im działalność w zupełnie innej branży.

Nikt z miejscowych nie odważy im się postawić, ale Jack Reacher jest tu tylko przejazdem, w drodze do Wirginii. I chociaż Duncanowie – powiązani z kartelem o międzynarodowym zasięgu – są piekielnie niebezpieczni, nie wystraszą go. A już na pewno nie na tyle, by wyjechał z Nebraski, zanim wyjaśni, co się stało z pewną dziewczynką , która zaginęła przed dwudziestu laty.

Ebooka przeczytasz w aplikacjach Legimi na:

Androidzie
iOS
czytnikach certyfikowanych
przez Legimi
czytnikach Kindle™
(dla wybranych pakietów)
Windows
10
Windows
Phone

Liczba stron: 528

Audiobooka posłuchasz w abonamencie „ebooki+audiobooki bez limitu” w aplikacjach Legimi na:

Androidzie
iOS

Czas: 12 godz. 58 min

Lektor: Jan Peszek

Oceny
4,4 (252 oceny)
141
88
18
5
0
Sortuj według:
annakostro

Nie oderwiesz się od lektury

rewelacja, z tej też powinien być film
10
Marczello72DR

Nie oderwiesz się od lektury

uwaga czyta Jan Peszek... słuchanie może powodować uzależnienie!
10

Popularność




SAMI SĄ SOBIE WINNI. BO NIE STAJE SIĘ NA DRODZE JACKA REACHERA.

Motel Apollo Inn. Jedyne miejsce w rolniczym rejonie Nebraski, w którym można przenocować. Do najbliższego miasta i posterunku policji jest sto kilometrów. Okolicę od lat terroryzuje rodzina Duncanów i pracujących dla nich osiłków. A teraz dodatkowo zjawili się gangsterzy z innego stanu. Właśnie wtedy, gdy do motelu zawitał Jack Reacher.

Chciał się tylko przespać, coś zjeść i ruszyć dalej do Wirginii. I pewnie tak by zrobił... gdyby nie to, że nie znosi damskich bokserów, a zastraszeni farmerzy potrzebują pomocy.

Choć Duncanowie, najwyraźniej powiązani z kartelem o międzynarodowym zasięgu, są piekielnie niebezpieczni, Reacher tak łatwo nie odpuści. I nie wyjedzie, dopóki nie wyjaśni, co się stało z pewną zaginioną przed laty ośmioletnią dziewczynką.

LEE CHILD

Brytyjski pisarz, od 1998 r. mieszkający w Nowym Jorku. W 2009 r. wybrany na prezesa stowarzyszenia Mystery Writers of America, a w 2020 r. zasiada w kapitule Nagrody Bookera. W Wielkiej Brytanii studiował prawo, potem pracował w teatrze i telewizji Granada. Zwolniony po 18 latach w wyniku restrukturyzacji, zainwestował w karierę literacką. W 1997 r. ukazała się jego pierwsza powieść – Poziom śmierci. Zdobyła Anthony Award za najlepszy debiut kryminalny i zapoczątkowała serię thrillerów ze wspólnym bohaterem, byłym żandarmem wojskowym Jackiem Reacherem, do której należą m.in.: Echo w płomieniach, Siła perswazji, Jednym strzałem (zekranizowane jako Jack Reacher z Tomem Cruise’em w roli tytułowej), Elita zabójców, Jutro możesz zniknąć, 61 godzin, Czasami warto umrzeć, Ostatnia sprawa, Nigdy nie wracaj (Tom Cruise ponownie wcielił się w Reachera w ekranizacji tej powieści), Zmuś mnie, Sto milionów dolarów czy Nocna runda.

leechild.com

Tego autora

Jack Reacher

POZIOM ŚMIERCI

UPROWADZONY

WRÓG BEZ TWARZY

PODEJRZANY

ECHO W PŁOMIENIACH

W TAJNEJ SŁUŻBIE

SIŁA PERSWAZJI

NIEPRZYJACIEL

JEDNYM STRZAŁEM

BEZ LITOŚCI

ELITA ZABÓJCÓW

NIC DO STRACENIA

JUTRO MOŻESZ ZNIKNĄĆ

61 GODZIN

CZASAMI WARTO UMRZEĆ

OSTATNIA SPRAWA

POSZUKIWANY

NIGDY NIE WRACAJ

SPRAWA OSOBISTA

ZMUŚ MNIE

STO MILIONÓW DOLARÓW

ADRES NIEZNANY

NOCNA RUNDA

CZAS PRZESZŁY

ZGODNIE Z PLANEM

STRAŻNIK

oraz

NAJLEPSZE AMERYKAŃSKIE OPOWIADANIA KRYMINALNE 2010(współautor)

Tytuł oryginału:Tytuł oryginału:

WORTH DYING FOR

Copyright © Lee Child 2010All rights reserved

Polish edition copyright © Wydawnictwo Albatros Sp. z o.o. 2021

Polish translation copyright © Lech Z. Żołędziowski 2012

Redakcja: Beata Słama

Zdjęcia na okładce: Johnny Ring Photography (postać), © Alamy/BE&W (tło)

Projekt graficzny okładki oryginalnej: Stephen Mulcahey/TW

Projekt graficzny okładki polskiej: Wydawnictwo Albatros Sp. z o.o.

ISBN 978-83-8215-430-6

WydawcaWYDAWNICTWO ALBATROS SP. Z O.O.Hlonda 2a/25, 02-972 Warszawawww.wydawnictwoalbatros.comFacebook.com/WydawnictwoAlbatros | Instagram.com/wydawnictwoalbatros

Niniejszy produkt jest objęty ochroną prawa autorskiego. Uzyskany dostęp upoważnia wyłącznie do prywatnego użytku osobę, która wykupiła prawo dostępu. Wydawca informuje, że publiczne udostępnianie osobom trzecim, nieokreślonym adresatom lub w jakikolwiek inny sposób upowszechnianie, kopiowanie oraz przetwarzanie w technikach cyfrowych lub podobnych – jest nielegalne i podlega właściwym sankcjom.

Przygotowanie wydania elektronicznego: Michał Nakoneczny, hachi.media

JACK REACHER

Imię i nazwisko: Jack Reacher

Narodowość: amerykańska

Urodzony: 29 października 1960 roku w Berlinie

Charakterystyczne dane: 195 cm, 99–110 kg, 127 cm w klatce piersiowej

Kolor włosów: ciemny blond

Kolor oczu: niebieski

Ubranie:kurtka 3XLT, długość nogawki mierzona od kroku 95 cm

Wykształcenie: szkoły na terenie amerykańskich baz wojskowych w Europie i na Dalekim Wschodzie, Akademia Wojskowa West Point

Przebieg służby: 13 lat w Żandarmerii Armii USA, w 1990 roku zdegradowany ze stopnia majora do kapitana, zwolniony do cywila w randze majora w roku 1997

Odznaczenia służbowe: Srebrna Gwiazda, Medal za Wzorową Służbę, Medal Żołnierza, Legia Zasługi, Brązowa Gwiazda, Purpurowe Serce

Ostatni adres: nieznany

Czego nie ma: prawa jazdy, dokumentu ze zdjęciem, osób na utrzymaniu

Mojej córce Ruth

1

W chwili gdy zadzwoniła komórka, Eldridge Tyler jechał długim, prostym odcinkiem szosy w Nebrasce. Było późne popołudnie. Zabrał wnuczkę do sklepu, żeby kupić jej nowe trampki, i teraz odwoził ją do domu. Jego silverado z drugim rzędem siedzeń w szoferce było w szaroburym kolorze gazety z poprzedniego dnia, dziewczynka leżała na tylnym siedzeniu, ale nie spała. Trzymała wyciągnięte w górę nogi i szeroko otwartymi oczami wpatrywała się zafascynowana w wielkie białe adidasy, majtając nimi pół metra nad twarzą i wydając dziwne dźwięki. Miała osiem lat i Tyler podejrzewał, że wnuczka jest lekko opóźniona w rozwoju.

Komórka Tylera nie była zbyt nowoczesna, ale pozwalała przypisać różne dzwonki do różnych numerów. Większość numerów dzwoniła standardowym brzęczykiem producenta aparatu, ale czterem przypisano dźwięki z kategorii alarmowych, takich jak syrena wozu strażackiego czy syrena sygnalizująca zanurzenie łodzi podwodnej. I właśnie taka syrena odezwała się w komórce Tylera tamtego późnego popołudnia, podczas jazdy długim, prostym odcinkiem dwukierunkowej szosy w Nebrasce, piętnaście kilometrów na południe od sklepu i trzydzieści kilometrów na północ od domu. Sięgnął po aparat przyczepiony do deski rozdzielczej, nacisnął guzik, przyłożył do ucha i mruknął: „Tak?”.

– Możesz być nam potrzebny – usłyszał męski głos.

– Znowu? – zdziwił się Tyler.

– Ty i twoja strzelba. Jak poprzednio.

– Powiedziałeś „możesz”?

– Na razie to tylko ostrzeżenie.

– A co się dzieje?

– Kręci się jakiś facet.

– Blisko?

– Trudno powiedzieć.

– Ile może wiedzieć?

– Coś wie. Ale nie wszystko.

– Co za jeden?

– Nikt. Przyjezdny. Po prostu facet. Ale węszy. Sądzimy, że to były wojskowy. Chyba służył w żandarmerii. Może nie wyzbył się żandarmskich przyzwyczajeń.

– Jak dawno temu służył?

– Kupę lat.

– Jakieś powiązania?

– O żadnych nam nie wiadomo. Nikt za nim nie zatęskni. Bez stałego adresu. Praktycznie bezdomny włóczęga. Przywiało go tu jak śmiecia. A teraz musi wywiać.

– Jak wygląda?

– Byczysko. Co najmniej metr dziewięćdziesiąt i na oko ze sto dziesięć kilogramów. Ostatnio widziany w starej brązowej kurtce z kapturem i wełnianej pilotce. Dziwnie sztywno chodzi, jakby go coś bolało.

– Dobra – mruknął Tyler. – To gdzie i kiedy?

– Chcemy, żebyś popilnował stodoły. Jutro przez cały dzień. Nie możemy dopuścić, żeby dostał się do środka. Nie teraz. Jeśli się go nie pozbędziemy dziś wieczorem, to się w końcu kapnie. Polezie tam i zacznie węszyć.

– Sądzisz, że polezie tak sobie?

– Myśli, że jest nas czterech. Nie wie o piątym.

– To dobrze.

– Namierz go i zastrzel.

– Zrobię to.

– Tylko nie spudłuj.

– A kiedyś spudłowałem?

Tyler rozłączył się, umieścił komórkę na desce rozdzielczej i lekko przyspieszył. W lusterku widział adidasy wnuczki, przed sobą i za sobą miał pustkę zimowych pól z zapadającymi ciemnościami po lewej i zachodzącym słońcem po prawej.

• • •

Stodołę zbudowano dawno temu, jeszcze w czasach, gdy średniej wielkości drewniane zabudowania gospodarskie uważano za najwłaściwsze dla rolnictwa w Nebrasce. Później zastąpiono je wielkimi konstrukcjami stalowymi, które stawiano w miejscach dobieranych wyłącznie pod kątem logistyki transportowej. Ale stara stodoła wciąż stała, powoli chyląc się ku upadkowi, murszejąc i coraz bardziej zapadając. Otaczał ją duży dziedziniec pokryty starą masą bitumiczną, spękaną i wyboistą po latach zimowych mrozów i letniej spiekoty, ze szparami porośniętymi przez chwasty. Wrota zrobiono z masywnych drewnianych belek scalonych stalowymi sprzęgami, zawieszono na stalowej szynie i zaopatrzono w stalowe kółka, jednak stopniowe zapadanie się budynku spowodowało, że kółka zakleszczyły się w prowadnicach i wrót nie dawało się już przesunąć. Do środka można się było dostać tylko przez niewielkie drzwi, które umieszczono we wrotach nieco na lewo od środka. Były tak małe, że zmuszały dorosłego mężczyznę do pochylenia głowy.

Eldridge Tyler obserwował je przez lunetkę na strzelbie. Zajął pozycję godzinę przed czasem, długo przed świtem, bo takie postępowanie uznawał za roztropne. Był człowiekiem cierpliwym, słownym i bardzo skrupulatnym. Zjechał swoim silverado z szosy, skręcił w wyboisty trakt wyżłobiony przez traktory i zaparkował w pozbawionej przedniej ściany starej szopie, której używano do składowania jutowych worków z nawozami, by je ochronić przed wiosennymi deszczami. Ziemia była zmarznięta na kamień i jego przejazd nie wzniecił tumanów kurzu ani nie pozostawił śladów. Zgasił wielki ośmiocylindrowy silnik, zawrócił do wjazdu do szopy i przez całą jego szerokość przeciągnął cienki przewód w czarnej plastikowej osłonce, umieszczając go na wysokości połowy łydki rosłego mężczyzny.

Potem zawrócił do pick-upa, wspiął się na skrzynię ładunkową, z niej na dach szoferki i umieścił strzelbę i dużą brezentową torbę na półce pod dwuspadowym daszkiem szopy, tworzącym coś w rodzaju stryszku. Sam też ułożył się na półce i uniósł lekko żaluzję na wywietrzniku w szczytowym fragmencie ściany. Wiedział, że gdy tylko się rozjaśni, będzie miał stąd doskonały widok na stodołę, oddaloną dokładnie sto dziesięć metrów od szopy. Nie był to żaden szczęśliwy przypadek. Znalazł tę kryjówkę wiele lat temu, gdy jego czterej przyjaciele po raz pierwszy zwrócili się do niego o pomoc, i miał czas dokładnie ją obejrzeć i przygotować. Wbił gwoździe do zaczepienia pułapki z drutu, zmierzył krokami odległość do stodoły i poluzował żaluzję na wywietrzniku. Teraz ułożył się wygodnie na półce pod dachem, opatulił, jak mógł, przed zimnem i zaczął czekać na wschód słońca. Istotnie wkrótce wzeszło, blade i anemiczne.

Posługiwał się strzelbą Grand Alaskan, produkowaną w Ameryce przez firmę Arnold Arms Company. Komora mieściła pociski Magnum kalibru trzysta trzydzieści osiem, lufa miała sześćdziesiąt sześć centymetrów długości, kolbę wytoczono z angielskiego orzecha. Kosztujące siedem tysięcy dolarów cacko wystarczało, by zabić niemal wszystko poruszające się na czterech łapach, i było aż za dobre na cele dwunożne. Lunetka Ultravid firmy Leica za dziewięćset dolarów miała standardowy krzyżyk celowniczy na siatce w okularze. Tyler ustawił zbliżenie na dwie trzecie zakresu, dzięki czemu pole widzenia na odległość stu dziesięciu metrów obejmowało obszar o średnicy około trzech metrów. Blade słońce wisiało nisko nad horyzontem i jego łagodne szarawe światło rozchodziło się niemal poziomo nad uśpioną okolicą. Później miało się nieco wznieść i zaraz po południu rozpocząć wędrówkę w dół ku zachodowi. Było mu to bardzo na rękę, bo oznaczało, że nawet ubrany na brązowo cel będzie przez cały dzień dobrze widoczny na brunatnym tle drewnianych belek.

Tyler założył, że jego cel jak większość ludzi jest praworęczny i ustawi się trochę na lewo od środka, by móc sięgnąć prawą ręką do skobla drzwi we wrotach. Założył także, że ktoś obolały i usztywniony podejdzie możliwie najbliżej drzwi, by do maksimum ograniczyć ruchy. Miały niecały metr osiemdziesiąt wysokości, ale ponieważ umieszczono je w przesuwnych wrotach, ich dolna krawędź znajdowała się jakieś dwadzieścia centymetrów nad ziemią. Środek głowy kogoś o wzroście metr dziewięćdziesiąt znajduje się mniej więcej metr osiemdziesiąt pięć nad ziemią, a to oznaczało, że idealny punkt celowania na osi pionowej znajduje się piętnaście centymetrów poniżej górnej krawędzi drzwi. Mężczyzna ważący sto dziesięć kilogramów musi być szeroki w barach, więc środek jego czaszki w chwili otwierania drzwi znajdzie się jakieś czterdzieści pięć centymetrów w lewo od prawej ręki, to zaś oznaczało, że należy przyjąć punkt celowania na osi poziomej około piętnastu centymetrów od lewej krawędzi drzwi.

Piętnaście centymetrów poniżej górnej krawędzi, piętnaście centymetrów w bok od lewej krawędzi. Tyler sięgnął za siebie i wyjął z torby dwa woreczki długoziarnistego ryżu. Oba kupił dopiero co w sklepie spożywczym, po dwa i pół kilograma każdy. Ułożył je przed sobą i wcisnął w nie wypolerowaną podstawę lufy z drewna orzechowego. Przytknął policzek do kolby i wpatrując się w krzyżyk celowniczy w lunetce, ustawił go na lewy górny narożnik drzwi, przesunął lekko w dół i lekko w lewo i delikatnie położył palec na spuście. Zaczerpnął głęboko powietrza i wypuścił. Słyszał, jak stojący pod nim pick-up cicho trzeszczy w miarę stygnięcia, roztaczając woń benzyny i spalin, zmieszaną ze stęchłym zapachem kurzu i butwiejącego drewna. Słońce powoli się wznosiło i robiło się coraz jaśniej. Powietrze było wilgotne i ciężkie, zimne i gęste. Takie, w którym piłka baseballowa nie wylatuje poza płytę boiska, a oblepiony nim pocisk trafia pewnie do celu.

Tyler czekał. Wiedział, że może przyjdzie mu czekać cały dzień, i był na to gotowy. Nigdy nie brakowało mu cierpliwości. Skracał sobie czas, wyobrażając sobie możliwy przebieg wydarzeń. Wyobrażał sobie, jak rosły mężczyzna w brązowej kurtce wkracza w pole widzenia lunetki, nieruchomieje, potem odwraca się plecami i kładzie rękę na skoblu.

W odległości stu dziesięciu metrów od niego.

Jeden celny strzał.

I po sprawie.

2

Rosły mężczyzna w brązowej kurtce z kapturem nazywał się Jack Reacher i dla niego wszystko zaczęło się wczesnym wieczorem od dzwonka telefonu sześć kilometrów dalej. Telefon zadzwonił w recepcji motelu przy skrzyżowaniu dróg, gdzie wysadził Reachera kierowca, który go podwiózł. Teren wokół był ciemny, martwy i zupełnie płaski. Motel stanowił jedyny przejaw życia w zasięgu wzroku. Został zbudowany czterdzieści lub pięćdziesiąt lat wcześniej na fali inwestycyjnego entuzjazmu. Może wówczas istniały plany szybkiego rozwoju regionu, których nigdy nie zrealizowano, a może od początku był to poroniony pomysł. Na drugiej ćwiartce skrzyżowania sterczały resztki niedokończonej i opuszczonej stacji benzynowej, na trzeciej widać było fundamenty pod jakąś rozległą budowlę – duży sklep czy może nawet niewielkie centrum handlowe – która nigdy nie powstała. Czwarta ćwiartka była zupełnie pusta.

Ale motel jakoś przetrwał. Całość miała dość dziwaczny wygląd i kojarzyła się Reacherowi z rysunkami z komiksów dla chłopców o wyprawach na Księżyc lub Marsa i wznoszonych tam koloniach osadników. Główny budynek był rotundą z kopulastym dachem, za nią ciągnął się rząd domków o takim samym kształcie, które zataczały lekki łuk, stopniowo malejąc, co sztucznie podkreślało perspektywę. Większe domki, bliżej głównej rotundy, były przeznaczone dla rodzin z dziećmi, mniejsze i bardziej oddalone dla par i pojedynczych gości. Ściany wszystkich pomalowano srebrzystą farbą, przy oknach i drzwiach domków sterczały aluminiowe elementy imitujące anteny. Wszystkie tonęły w niesamowitej niebieskawej poświacie, rzucanej przez świetlówki ukryte pod okapami daszków. Ścieżki wysypano szarym żwirem i obramowano drewnianymi listwami, także w srebrnym kolorze. Słup z szyldem motelu obudowano sklejką pomalowaną na srebrno i tak ukształtowaną, by imitowała rakietę kosmiczną na trójnogu wąskich skrzydełek. Nazwę Apollo Inn namalowano literami przypominającymi liternictwo stosowane na czekach bankowych.

Niemal całe wnętrze głównej rotundy było otwartą przestrzenią i tylko w głębi wydzielono fragment z wejściem do biura motelu i dwojgiem drzwi prowadzących zapewne do toalet. Na prawo od wejścia znajdował się łukowaty kontuar recepcji, po przeciwnej stronie umieszczono identycznie zakrzywiony bar. Całość pomieszczenia o mniej więcej trzydziestometrowej średnicy pełniła funkcję salonu z niedużym parkietem do tańca i kilkunastoma stolikami, każdy z własną lampką z abażurem z frędzlami i krzesłami wyściełanymi czerwonym pluszem. Wewnętrzną stronę kopulastego dachu stanowiła pusta czasza podświetlona czerwonymi neonówkami. Poza tym w pomieszczeniu było jeszcze mnóstwo ukrytych punktów świetlnych, a wszystkie świeciły na czerwono lub różowo. Z wmontowanych w ściany głośników płynęły ciche dźwięki pianoli. Całość sprawiała dość niesamowite wrażenie i zapewne miała nawiązywać do Las Vegas z lat sześćdziesiątych, które ktoś przeniósł w przestrzeń kosmiczną.

Nie licząc jednego gościa i barmana, w całym pomieszczeniu nie było nikogo. Reacher stanął przy recepcji, barman przeszedł za kontuar recepcyjny i gdy Reacher spytał o nocleg, na jego twarzy pojawił się wyraz zaskoczenia, jakby nieczęsto słyszał takie pytania. Szybko się jednak opanował i po zainkasowaniu trzydziestu dolarów w gotówce wręczył Reacherowi klucz. Miał pięćdziesiąt pięć, może sześćdziesiąt lat, nie był zbyt wysoki ani zbyt szczupły, jego głowę zdobiła czupryna pofarbowana na rdzawy kolor, który Reacherowi kojarzył się bardziej z Francuzkami w pewnym wieku. Mężczyzna schował trzydzieści dolarów do szuflady i z namaszczeniem odnotował przychód w wielkiej księdze. Zapewne był spadkobiercą pomyleńców, którzy to wszystko zbudowali. Zapewne też przez całe życie nie ruszył się stąd na krok i nie pracował nigdzie indziej, a tu wiązał koniec z końcem, pełniąc pięć funkcji naraz: kierownika, recepcjonisty, barmana, złotej rączki i pokojówki. Zamknął księgę, schował do szuflady i ruszył w stronę baru.

– Macie tu kawę? – spytał Reacher.

Mężczyzna odwrócił się, uśmiechnął i z widoczną satysfakcją rzucił: „Jasne”, jakby podjęta kiedyś decyzja, by co wieczór trzymać w gotowości filtracyjną zaparzarkę do kawy, znalazła wreszcie uzasadnienie. Reacher ruszył za nim przez neonową poświatę i usiadł na stołku trzy miejsca od jedynego klienta. Klient był mężczyzną około czterdziestki i miał na sobie grubą tweedową marynarkę o sportowym kroju, ze skórzanymi łatami na łokciach. Łokcie trzymał oparte o kontuar, dłońmi oplatał szklankę z bursztynowym płynem i kostkami lodu. Siedział z pochyloną głową i tępym wzrokiem wpatrywał się w zawartość szklanki, zapewne nie pierwszej tego wieczoru. Może nawet nie trzeciej i nie czwartej. Twarz miał pokrytą kropelkami potu i wyglądał na nieźle wstawionego.

Barman z rdzawymi włosami nalał kawę do porcelanowego kubka z emblematem NASA i ostrożnie przesunął po blacie. Kubek mógł stanowić dla niego bezcenny antyk.

– Śmietanka? – spytał. – Cukier?

– Nie i nie – odrzekł Reacher.

– Nocleg w drodze?

– Mam zamiar wyruszyć na wschód najwcześniej, jak się da.

– Jak daleko na wschód?

– Do końca. Do Wirginii.

Barman z farbowaną czupryną pokiwał ze zrozumieniem głową.

– A więc musi pan najpierw pojechać na południe. Aż do międzystanowej.

– Taki mam zamiar – potwierdził Reacher.

– Skąd pan jedzie?

– Z północy.

– Samochodem?

– Autostopem.

Facet z kolorowymi włosami zamilkł, nie bardzo wiedząc, co powiedzieć. Barmani lubią w swoich barach pogodną atmosferę, a ten temat nie zapowiadał się zbyt pogodnie. Złapanie okazji w środku zimy na bocznej drodze, w stanie zajmującym czterdzieste pierwsze miejsce pod względem gęstości zaludnienia wśród pięćdziesięciu stanów Ameryki, nie mogło być łatwe, uznał więc, że lepiej będzie głośno tego nie mówić. Reacher uniósł kubek, próbując utrzymać go bez ruchu. Taki sobie sprawdzian. Nie wypadł najlepiej. Wszystkie ścięgna, więzadła i każdy mięsień od końców palców po klatkę piersiową piekły i bezustannie drgały, a na powierzchni kawy tworzyły się małe koncentryczne kręgi. Zebrał się w sobie i przytknął kubek do ust, starając się to zrobić spokojnym, płynnym ruchem, ale wyszło mu nerwowe, niezbyt opanowane szarpnięcie. Pijak przy barze przez chwilę mu się przyglądał, po czym bez słowa odwrócił głowę. Kawa była gorąca i za długo stała, ale zawierała kofeinę, a o to Reacherowi głównie chodziło. Pijak upił łyk, odstawił szklankę na tekturową podstawkę i wpatrzył się w nią smętnie. Usta miał lekko rozchylone i w kącikach utworzyły się pęcherzyki śliny. Upił kolejny łyk, Reacher zrobił to samo, tym razem spokojniej. Wszyscy trzej milczeli. Pijak wysączył szklankę do końca i dostał nową porcję. Burbon Jim Beam, co najmniej potrójna miarka. Drżenie ręki Reachera nieco się uspokoiło. Na kawę zawsze mógł liczyć.

I wtedy zadzwonił telefon.

A właściwie dwa równocześnie. Widocznie do jednej linii podłączono dwa aparaty – jeden na ladzie w recepcji, drugi na półce za barem – i zadzwoniły oba. Pracujący na pięć etatów facet z kolorowymi włosami nie mógł być wszędzie. Podniósł słuchawkę i rzucił: „Motel Apollo Inn” z takim entuzjazmem, jakby odbierał pierwszy telefon w dniu uroczystego otwarcia motelu. Przez chwilę słuchał w milczeniu, potem przyłożył słuchawkę do piersi i powiedział:

– To do pana, doktorze.

Reacher odruchowo spojrzał za siebie, ciekawy, do kogo barman mówi, ale nikt za nim nie stał. Za to odezwał się siedzący przy barze pijak:

– Kto?

– Pani Duncan – odrzekł barman.

– Co jej jest?

– Ma krwotok z nosa i nie może go zatamować.

– Powiedz, że mnie tu nie ma.

Barman przekazał kłamstwo i odłożył słuchawkę. Siedzący przy barze zapadł się w sobie i jego twarz niemal zrównała się z krawędzią szklanki.

– Jest pan lekarzem? – zapytał Reacher.

– A panu co do tego?

– Pani Duncan jest pańską pacjentką?

– Formalnie rzecz biorąc.

– I ją pan olewa?

– Coś pan za jeden? Komisja etyczna? Leci jej z nosa krew.

– Której nie może zatamować. To może być coś poważnego.

– Ma trzydzieści trzy lata i jest okazem zdrowia. Ani śladu nadciśnienia czy wad serca. Nie jest narkomanką. Nie ma się czym przejmować. – Pijak podniósł szklankę i siorbnął, przełknął, znów siorbnął i znów przełknął.

– Jest mężatką? – Reacher nie dawał za wygraną.

– A co, od małżeństwa dostaje się krwotoku z nosa?

– Czasami. – Reacher pokiwał głową. – Kiedyś służyłem w żandarmerii. Czasami wyciągali nas z posterunku i wysyłali do kwater małżeńskich. Często bite kobiety łykają dużo aspiryny dla uśmierzenia bólu. Aspiryna rozcieńcza krew, więc przy następnym łomocie nie mogą jej zatamować.

Pijak milczał.

Barman odwrócił głowę.

– A co? Często się to zdarza? – spytał Reacher.

– To tylko krwotok z nosa – mruknął pijak.

– Boi się pan mieszać do domowej awantury, tak?

Cisza.

– Może mieć też inne urazy – ciągnął Reacher. – Mniej widoczne. Jest pańską pacjentką.

Cisza.

– Krwawienie z nosa jest równie niebezpieczne, jak krwawienie z czegokolwiek innego. Jeśli się tego nie zatamuje, kobieta straci przytomność. Jak przy upływie krwi z rany od noża. Gdyby to była rana od noża, toby jej pan tak nie zostawił, prawda?

Cisza.

– Jak pan sobie chce. – Reacher wzruszył ramionami. – Nie moja sprawa. Zresztą i tak nic by pan nie poradził. W tym stanie nie może pan nawet pojechać do niej samochodem, obojętnie jak daleko stąd mieszka. Ale powinien pan do kogoś zadzwonić.

– Nie mam do kogo – mruknął pijak. – Najbliższa stacja pogotowia jest sto kilometrów stąd. Nie wyślą karetki sto kilometrów do krwawiącego nosa.

Reacher upił kolejny łyk kawy. Pijak tym razem nie sięgnął po szklankę.

– Jasne, że miałbym problem z dojechaniem – powiedział w zadumie. – Ale na miejscu bym sobie poradził. Jestem dobrym lekarzem.

– To strzeż mnie, Boże, przed złym.

– Na przykład wiem, co dolega panu. Znaczy, fizycznie. Bo umysłowo się nie wypowiadam.

– Nie przeciągaj struny, kolego.

– Bo co?

Reacher nic nie powiedział.

– To tylko krwotok z nosa – powtórzył lekarz.

– I jak by pan temu zaradził? – spytał Reacher.

– Małe miejscowe znieczulenie. Trzeba zatkać gazą oba otwory nosowe. Ciśnienie powstrzyma krwawienie bez względu na to, czy jest po aspirynie, czy nie.

Reacher skinął głową. Pamiętał te sposoby z czasów służby wojskowej.

– No to jedźmy, doktorku – powiedział. – Ja pana zawiozę.

3

Chwiejąc się, doktor pomaszerował po płaskiej pustej podłodze takim krokiem, jakby wspinał się pod górę. Udało mu się jednak dotrzeć do wyjścia, a zimne powietrze nieco go otrzeźwiło. W każdym razie na tyle, by odnalazł kluczyki. Pomacał się po kieszeniach i wyciągnął sfatygowane skórzane etui z pękiem kluczy na kółku. Spękane złociste litery na etui układały się w napis DUNCAN TRANSPORTATION.

– Z tych samych Duncanów? – spytał Reacher.

– Mamy tu tylko jedną rodzinę Duncanów – burknął lekarz.

– I wszystkich pan leczy?

– Tylko ją. Jej mąż jeździ do Denver. A z tego, co mi wiadomo, jego ojciec i stryjowie leczą się sami korzonkami i jagodami.

Subaru kombi doktora było jedynym samochodem na parkingu i okazało się w miarę nowe i w miarę czyste. Reacher wymacał w etui pilota i odblokował drzwi. Lekarz ruszył do drzwi kierowcy, ale zreflektował się i zmienił kierunek. Reacher wcisnął się za kierownicę, odsunął fotel, uruchomił silnik i odnalazł włącznik świateł.

– Jedziemy na południe – powiedział lekarz.

Reacher odchrząknął.

– Lepiej niech pan na mnie nie chucha. Ani na pacjentkę.

Wyciągnął ręce ku kierownicy tak niepewnie, jakby zamiast rąk miał rękawice baseballowe na długich patykach. Gdy udało mu się je oprzeć, zacisnął kurczowo palce i przez chwilę trzymał nieruchomo w nadziei, że naprężenie ramion zelżeje. Wyjechał z parkingu i skręcił na południe. Było zupełnie ciemno i po bokach nic nie było widać, ale Reacher wiedział, że w obie strony ciągną się niekończące się płaskie pola.

– Co się tu uprawia? – spytał, głównie po to, by lekarz nie przysnął.

– Kukurydzę, oczywiście. Wszędzie tylko kukurydza i kukurydza. Cholernie dużo kukurydzy. Więcej, niż mieści się w głowie człowieka zdrowego na umyśle.

– Jest pan stąd?

– Urodziłem się w Idaho.

– Tam z kolei ziemniaki.

– Lepsze to niż kukurydza.

– Więc co przywiodło pana do Nebraski?

– Małżeństwo. Żona się tu urodziła i wychowała.

Przez chwilę jechali w milczeniu, po czym Reacher zapytał:

– To co mi jest?

– Co?

– Powiedział pan, że pan wie, co mi dolega. W każdym razie fizycznie. No to słucham.

– Co to ma być? Jakiś sprawdzian?

– Niech pan nie udaje, że by się panu nie przydał.

– Idź pan do diabła. Funkcjonuję.

– To niech pan to udowodni.

– Wiem, co panu jest – powiedział lekarz. – Tylko nie wiem od czego.

– A co mi jest?

– Naciągnął pan sobie wszystko, od zginacza mięśnia digiti minimi po quadratus lumborum obustronnie i w miarę symetrycznie.

– Mógłby pan mówić po angielsku?

– Nadwyrężył pan sobie wszystkie mięśnie, ścięgna i więzadła uczestniczące w poruszaniu rękami, od czubków palców po zaczep na dwunastym żebrze. Jest pan cały obolały, czuje pan dyskomfort i pańskie zdolności motoryczne szlag trafił, bo wszystko w panu protestuje.

– Rokowanie?

– Wyliże się pan.

– Kiedy?

– Za parę dni. Może tydzień. Niech pan łyka aspirynę.

Jechali w milczeniu. Reacher opuścił lekko szybę, chcąc, by pęd powietrza wywiał opary burbona. Minęli trzy stojące blisko siebie domy sto metrów od szosy, od której prowadził jeden wspólny podjazd. Wszystkie trzy miały wspólne ogrodzenie z prętów na metalowych słupkach; widać było, że całość jest dość wiekowa i czasy świetności ma już za sobą. Lekarz odwrócił głowę i obrzucił domy długim, ponurym spojrzeniem, po czym bez słowa przeniósł wzrok na drogę.

– A jak pan to zrobił? – zapytał.

– Co jak zrobiłem?

– Jak pan tak nadwyrężył ramiona?

– Pan tu jest lekarzem. Niech pan mi to powie.

– Dwukrotnie zetknąłem się z identycznymi objawami. Po jednym z huraganów na Florydzie zgłosiłem się na ochotnika. Nie jestem takim złym facetem.

– No i?

– Ci, których dopadła poza domem wichura wiejąca z szybkością stu sześćdziesięciu kilometrów na godzinę, albo się turlali po ulicy, albo próbowali czegoś się trzymać. To oznacza ciężar własny ciała kontra napór huraganu, a to potężne obciążenie. W rezultacie doznali takich właśnie urazów. Ale patrząc na pana, powiedziałbym, że pańskie mają nie więcej niż dwa dni. Mówił pan, że jedzie z północy, a stąd na północ nie było żadnych huraganów. Nie mówiąc o tym, że to nie jest sezon na huragany. Jestem gotów się założyć, że przez ostatni tydzień nigdzie na świecie nie było huraganu. Ani jednego. I dlatego nie wiem, jak się pan tak urządził. Ale życzę szybkiego powrotu do zdrowia. Naprawdę szczerze panu życzę.

Reacher nie zareagował.

– Na następnym skrzyżowaniu w lewo – powiedział lekarz.

• • •

Po pięciu minutach dotarli do domu Duncanów. Dom był podświetlony od zewnątrz i nawet na białą skrzynkę na listy przy drodze świeciły dwa umieszczone po bokach reflektorki. Na skrzynce widniało napisane dużymi literami nazwisko DUNCAN. Dom wyglądał na zaadaptowaną wiejską chałupę. Nie imponował rozmiarami, był natomiast utrzymany w nieskazitelnym porządku. Od frontu rozciągał się pogrążony w zimowym śnie trawnik, na którym ustawiono starą dwukółkę na wysokich kołach ze szprychami i długimi dyszlami.

Podjazd kończył się przed oddzielnym dużym budynkiem, który w czasach rolniczej przeszłości mógł służyć za stodołę, teraz jednak mieściły się tu garaże z trzema boksami. Jeden z nich był otwarty na oścież, jakby ktoś wyjeżdżał w pośpiechu.

Reacher zatrzymał samochód przy ścieżce prowadzącej do wejścia do domu.

– Pora na pański występ, doktorku – powiedział. – O ile pacjentka wciąż tu jest.

– Na pewno jest.

– No to chodźmy.

Wysiedli z samochodu.

4

Lekarz wziął z tylnego siedzenia skórzaną torbę i ruszywszy ścieżką, powtórzył pokaz pijackiego chodu o tyle teraz uzasadnionego, że wysypana żwirem ścieżka była rzeczywiście trudna do pokonania. Udało mu się jednak bez pomocy Reachera dotrzeć do drzwi z pięknego starego drewna, które pokryto warstwą lśniącej białej farby. Reacher dostrzegł mosiężny przycisk dzwonka i wdusił go zgiętym palcem. Wewnątrz zabrzęczał elektryczny dzwonek, po czym zapadła cisza i dopiero po dłuższej chwili dobiegł ich odgłos powolnych kroków. Drzwi się uchyliły i pojawiła się w nich twarz.

Okolona czarnymi włosami twarz miała pobladłą skórę i wystraszone oczy, od nosa przez usta i szyję ciągnęła się i znikała pod bluzką czerwona pręga, nos był zakryty zakrwawioną chustką. Szyję zdobił sznur zakrwawionych pereł, bluzka była jedwabna i cała mokra. Kobieta odjęła chustkę od nosa. Miała pękniętą wargę i krwawe obwódki na zębach. Z nosa wciąż ciekła obfita strużka krwi.

– Jednak przyjechałeś – powiedziała.

Lekarz zamrugał, z wysiłkiem wytrzeszczył oczy i wykrzywiwszy usta, skinął głową.

– Trzeba to obejrzeć – wymamrotał.

– Piłeś – prychnęła kobieta. Przeniosła wzrok na Reachera. – A pan kto?

– Jego kierowca – wyjaśnił Reacher.

– Bo jest pijany?

– Poradzi sobie. Może nie pozwoliłbym mu operować mózgu, ale z krwotokiem z nosa sobie poradzi.

Kobieta skinęła głową, przyłożyła chustkę do twarzy i szerzej otworzyła drzwi.

• • •

Przeszli do kuchni. Lekarz był zdrowo zalany, ale przypadek nie należał do skomplikowanych, a jemu zostało wystarczająco dużo zawodowych odruchów, żeby sobie poradzić. Reacher moczył szmatki w ciepłej wodzie i podawał lekarzowi, który obmył twarz kobiety z krwi, wypełnił dziurki od nosa kawałkami gazy i opatrzył rozcięte wargi przylepcami motylkowymi. Podał jej też środek przeciwbólowy, który sprawił, że była lekko oszołomiona. Trudno było ocenić stan jej twarzy. Nos bez wątpienia bywał już wcześniej rozbijany, ale poza tym miała gładką cerę, drobnokościstą twarz i duże ładne oczy. Była szczupła, dość wysoka i ubrana w sposób świadczący o zamożności. Zamożności dowodziło też wnętrze domu. Było przytulne. Po latach froterowania podłoga z szerokich desek uzyskała lustrzany połysk, pokoje zdobiły drewniane meble i gustowne drobiazgi w pastelowych kolorach. Na regałach stało mnóstwo książek, na ścianach wisiały obrazy, podłogi pokryto puszystymi dywanami. W salonie wisiało zdjęcie ślubne w srebrnej ramce. Widać na nim było młodszą i nienaruszoną wersję pani domu u boku wysokiego, patykowatego mężczyzny w szarym garniturze. Miał ciemne włosy, długi nos, błyszczące oczy i pewną siebie minę, ale nie sportowca czy robotnika, nie naukowca ani poety. A także nie rolnika. Raczej biznesmena. W każdym razie kogoś, kto spędza czas w zamkniętych pomieszczeniach. Kogoś pewnego siebie i pełnego energii, ale nie radości życia.

Reacher wrócił do kuchni i ujrzał lekarza myjącego ręce nad zlewem i panią domu szczotkującą włosy.

– Lepiej się pani czuje? – zapytał.

– Nie najgorzej – odparła przez nos.

– Męża nie ma w domu?

– Postanowił pojechać na kolację. Z kolegami.

– Jak ma na imię?

– Seth.

– A pani?

– Eleanor.

– Łyka pani aspirynę, Eleanor?

– Tak.

– Bo Sethowi często się to zdarza?

Przez dłuższą chwilę milczała, po czym wolno pokręciła głową.

– Potknęłam się – powiedziała cicho. – O róg dywanu.

– Kilka razy w ciągu ostatnich paru dni? O ten sam róg?

– Tak.

– Na pani miejscu pozbyłbym się tego dywanu.

– To już się na pewno nie powtórzy.

• • •

Posiedzieli dziesięć minut w kuchni, czekając, aż Eleanor pójdzie na górę, weźmie prysznic i się przebierze. Usłyszeli najpierw szum lejącej się wody i zaraz potem jej głos wołający z góry, że wszystko w porządku i że kładzie się już do łóżka. Wyszli, zatrzaskując za sobą frontowe drzwi. Zataczający się doktor dotarł do samochodu i zwalił się na fotel pasażera, wciskając między nogi torbę lekarską. Reacher uruchomił silnik i na wstecznym biegu wyjechał na drogę. Skręcił kierownicę, wcisnął pedał gazu i ruszył tam, skąd przyjechali.

– Dzięki Bogu – powiedział lekarz.

– Że z nią wszystko w porządku?

– Że Setha Duncana nie było w domu.

– Widziałem go na zdjęciu. Na moje oko nie wygląda zbyt groźnie. Założę się, że ich pies to pudel.

– Nie mają psa.

– To taka przenośnia. Mogę sobie wyobrazić, że wiejski lekarz boi się wtrącać do rodzinnej awantury, którą urządza facet chodzący w podkoszulku, pijący piwo i trzymający na podwórku dwa bulteriery, które miotają się wśród starych gratów kuchennych i wraków samochodów. Ale Seth Duncan nie pasuje mi do tego obrazka.

Lekarz milczał.

– A jednak pan się go boi – ciągnął Reacher. – A więc jego siła bierze się z czegoś innego. Na przykład z pieniędzy albo władzy politycznej. Ma ładny dom.

Lekarz milczał.

– Na pewno on to zrobił?

– Tak.

– Jest pan tego pewny?

– Tak.

– I robił to już wcześniej?

– Tak.

– Ile razy?

– Mnóstwo. Czasem ogranicza się do klatki piersiowej.

– Zgłaszała to na policję?

– Nie mamy tu policji. Mamy władze hrabstwa. Ale jest do nich sto kilometrów.

– Mogła zadzwonić.

– Nie chce składać skargi. Zawsze tak jest. Jeśli odpuszczą za pierwszym razem, to już po herbacie.

– Dokąd ktoś taki jak Duncan może iść z kumplami na kolację?

Lekarz nie odpowiedział, a Reacher nie ponowił pytania.

– Wracamy do motelu? – spytał lekarz.

– Nie, odwożę pana do domu.

– Dzięki. To bardzo uprzejme z pana strony. Tylko że ode mnie do motelu jest kawał drogi.

– To już nie moje zmartwienie. Zatrzymuję pański samochód. Może pan rano przyjechać po niego autostopem.

• • •

Osiem kilometrów przed motelem lekarz znów wlepił wzrok w trzy domy na końcu długiego podjazdu, potem odwrócił głowę i kazał Reacherowi skręcić w lewo, w prawo i znów w lewo, w drogę biegnącą skrajem ciemnego pustego pola, która doprowadziła ich do nowego domu pośrodku mniej więcej hektarowej pustej działki ogrodzonej płotem.

– Ma pan klucze? – spytał Reacher.

– Są na kółku z samochodowym.

– A jakieś inne?

– Żona mnie wpuści.

– Miejmy nadzieję. Dobranoc.

Reacher patrzył przez szybę, jak lekarz niepewnie pokonuje pierwsze metry podjazdu, potem zawrócił i ruszył do głównej szosy. Jeśli nie wiesz gdzie, skręcaj w lewo, brzmiało jego motto. Skręcił na północ, ujechał niecałe dwa kilometry, po czym zjechał na pobocze i zamyślił się. Gdzie taki facet jak Duncan może jeść kolację z kolegami?

5

Reacher postawił na jakąś nieodległą knajpę ze stekami. Tereny rolnicze, wszędzie farmy i zamożni kmiotkowie, którzy pozują na luzaków z podwiniętymi rękawami koszul i rozluźnionymi krawatami, żłopią kuflami lokalnie warzone piwo i jedzą krwiste steki z polędwicy, używając sobie słownie na głupich babach, które boją się cholesterolu. Hrabstwa w Nebrasce są wielkie i rzadko zaludnione, a to oznacza, że odległości między lokalami mogą sięgać pięćdziesięciu i więcej kilometrów. Ale noc była ciemna, a knajpy ze stekami zawsze reklamują się neonowymi napisami. To element prowincjonalnej kultury. Albo słowo steakhouse świeci na czubku dachu w postaci neonu o staroświeckim kroju pisma, albo do knajpy przyciąga elegantszy, podświetlany reflektorami szyld reklamowy.

Reacher zgasił światła, wysiadł z subaru i uchwyciwszy się dachowego bagażnika, wgramolił najpierw na maskę, a stamtąd na dach samochodu. Wyciągnął szyję, tak że jego oczy znalazły się prawie trzy i pół metra nad płaskim terenem, i zaczął penetrować ciemności, zataczając wzrokiem pełne koło. Na północy widać było błękitną poświatę motelu, w odległości jakichś piętnastu kilometrów na południowy zachód coś świeciło bladoróżowo. Może to tylko stacja benzynowa, ale poza motelem była to jedyna plama światła na całym horyzoncie, więc nie miał wyboru. Ruszył najpierw na południe, potem na zachód. Jeszcze dwukrotnie się zatrzymał, by zweryfikować kierunek jazdy. W miarę zbliżania się poświata nabierała intensywności. Czerwony neon, nieco zaróżowiony w wieczornej mgiełce. Mógł reklamować cokolwiek. Sklep z alkoholami. Kolejny motel. Stację benzynową.

Reklamował restaurację. Reacher wyjechał wprost na nią. Budynek był długi, a w oknach paliły się świece. Wykończenie ścian imitowało stodołę, mocno wklęsły dach kojarzył się ze starą klaczą na pastwisku. Stojący samotnie budynek otaczało półhektarowe klepisko. Krawędź dachu zdobiło świecące na czerwono ptasie gniazdo i słowo Steakhouse wypisane staroświeckim liternictwem, też czerwonym. Budynek otaczały zaparkowane samochody ustawione maskami do ściany. Przypominały prosiaki ssące maciorę lub samoloty wokół pirsu lotniczego. Osobowe, pick-upy i SUV-y, niektóre nowe, niektóre stare, niemal wszystkie z miejscową rejestracją.

Reacher zaparkował subaru bliżej drogi. Wysiadł i przez chwilę stał, wdychając zimne powietrze i gimnastykując ramiona, by pobudzić krążenie. Nigdy nie zażywał aspiryny i nie miał zamiaru zacząć. Kilka razy trafił do szpitala, gdzie podłączono go do kroplówki z morfiną, i miło to wspominał, ale był zdecydowany, by poza oddziałem intensywnej terapii zdawać się wyłącznie na czas i siłę woli. Nic innego nie wchodziło w rachubę.

Wszedł do restauracji. Za drzwiami znajdowała się niewielka kwadratowa sionka i następne drzwi, za którymi stał pusty pulpit kierownika sali z księgą rezerwacji i podręczną lampką. Po prawej otwierało się wejście do niewielkiej salki jadalnej, w której dwie pary akurat kończyły posiłek, po lewej widniało wejście do drugiej identycznej salki. Krótki korytarzyk na wprost prowadził do głównej sali jadalnej. Niski sufit, belkowanie na ścianach, dużo mosiężnych elementów. Ciepła, domowa atmosfera.

Reacher ominął pulpit i zajrzał do głównej sali. Tuż za łukowatym wejściem stał dwuosobowy stolik zajęty przez jedną osobę: mężczyznę w czerwonej klubowej bluzie drużyny futbolowej Cornhuskers z Uniwersytetu Stanu Nebraska. W głębi sali stał ośmioosobowy stół, przy którym siedziało siedmiu mężczyzn. Wszyscy byli w marynarkach i koszulach z krawatami, trzech wzdłuż jednego boku, trzech wzdłuż drugiego, mężczyzna z fotografii u szczytu. Wyglądał starzej i był jeszcze bardziej kościsty i jeszcze bardziej pewny siebie niż na fotografii, ale to był on. Bez cienia wątpliwości. Nie można go było z nikim pomylić. Na stole pozostałości po skończonej uczcie: talerze, szkło, widelce i noże do steków z wytartymi drewnianymi trzonkami.

Na widok Reachera mężczyzna przy pierwszym stoliku wstał i zastąpił mu drogę z ręką uniesioną gestem policjanta z drogówki, po czym położył mu ją na piersi. Był dobrze zbudowanym facetem, wzrostem niemal dorównywał Reacherowi, był natomiast dużo młodszy i nieco tęższy. Osiłek w dobrej kondycji fizycznej i z błyskiem inteligencji w oczach. Kombinacja mięśni i mózgu. Niebezpieczne połączenie. Reacher wolał dawne czasy, kiedy w parze z mięśniami szła tępota. To wszystko przez oświatę. Przez pęd do społecznego awansu. Przyszło płacić genetyczną cenę za posyłanie osiłków do szkół.

Nikt przy dużym stole nie zwrócił na nich uwagi.

– Jak ci na imię, grubasku? – spytał Reacher.

– Jak mi na imię? – powtórzył mężczyzna.

– To nie jest trudne pytanie.

– Brett.

– Więc sprawa jest taka, Brett. Albo zabierzesz dłoń z mojej piersi, albo ja ci ją zabiorę z nadgarstka.

Osiłek opuścił rękę, ale się nie odsunął.

– Co znowu?

– Przyszedł pan do pana Duncana?

– A tobie co do tego?

– Pracuję u pana Duncana.

– Naprawdę? – zdziwił się Reacher. – I co u niego robisz?

– Umawiam spotkania.

– No i?

– Pan nie jest umówiony.

– A na kiedy mógłbym się umówić?

– Co by pan powiedział na nigdy?

– Nie ucieszyłbym się.

– Musi pan stąd wyjść.

– A co, robisz za jego ochroniarza? Jesteś jego gorylem? Kim on jest, u diabła?

– Zwykłym obywatelem. A ja jestem jednym z jego asystentów, nic więcej. A pan musi wrócić do swojego samochodu.

– Chcesz mnie odprowadzić na parking?

– Ja tylko wykonuję swoje obowiązki, proszę pana.

Siedmiu mężczyzn siedziało z łokciami na stole i z głowami wyciągniętymi do przodu i słuchało opowieści Duncana, od czasu do czasu wybuchając gromkim śmiechem. Wyglądało na to, że wszyscy doskonale się bawią. Z innych części restauracji dochodziły kuchenne hałasy i brzęk sztućców i szkła na drewnianych blatach stołów.

– Jesteś pewny? – powiedział Reacher.

– Byłbym zobowiązany – odrzekł młodzieniec.

Reacher wzruszył ramionami.

– Dobra, to chodźmy. – Zawrócił i ruszył w stronę wyjścia. Minął pulpit kierownika sali, otworzył pierwsze drzwi, potem drugie i wyszedł na wieczorny ziąb. Rosły ochroniarz nie odstępował go ani na krok. Reacher przecisnął się między dwoma pick-upami i poszedł przez parking w stronę subaru. Ochroniarz zrobił to samo. Kilka kroków przed samochodem Reacher zatrzymał się i odwrócił. Ochroniarz również stanął i nagle znaleźli się twarzą w twarz tuż obok siebie. Ochroniarz nie wyglądał na zaniepokojonego. Czekał na dalszy ciąg rozluźniony, spokojny, pewny swego.

– Mogę dać ci radę? – spytał Reacher.

– W jakiej sprawie?

– Jesteś inteligentny, ale żaden z ciebie geniusz. Właśnie zamieniłeś korzystną dla siebie sytuację na znacznie gorszą. W środku mogłeś mieć świadków, skorzystać z telefonu i liczyć, że ktoś się wtrąci, tu nie masz nic. Z własnej woli zrezygnowałeś ze znaczącej przewagi. Mógłbym ci teraz do woli skopać tyłek i nikt by nawet nie ruszył palcem.

– Niczyjego tyłka nie musimy kopać.

– To prawda. Ale ja muszę przekazać panu Duncanowi wiadomość.

– Jaką wiadomość?

– Bije żonę. Muszę mu uświadomić, że to nie jest właściwe postępowanie.

– Na pewno się pan myli.

– Widziałem efekty na własne oczy. I teraz chcę się widzieć z Duncanem.

– Naprawdę, proszę pana, z nikim się pan nie zobaczy. Tylko jeden z nas wróci stąd do budynku i tym kimś nie będzie pan.

– Podoba ci się praca u kogoś takiego?

– Nie narzekam.

– Ale możesz zacząć. Ktoś mi mówił, że najbliższe pogotowie jest sto kilometrów stąd. To może oznaczać, że poleżysz tu przez godzinę.

– Proszę, żeby pan wsiadł do samochodu i odjechał.

Reacher włożył ręce do kieszeni kurtki. Wolał je schować i uchronić przed nowym urazem.

– Twoja ostatnia szansa, Brett. Jeszcze możesz spokojnie odejść. Nie musisz się narażać dla takiego łachudry.

– Wykonuję tylko swoją pracę.

Reacher kiwnął głową, rzucił cicho: „Posłuchaj, chłopcze” i młodzieniec odruchowo nachylił się, by nie umknął mu dalszy ciąg zdania. W tej samej chwili Reacher wymierzył mu kopniaka w podbrzusze. Użył prawej nogi wyćwiczonej przez prowadzenie samochodu i obutej w ciężki bucior, potem zrobił krok do tyłu i patrzył, jak zgięty wpół ochroniarz charczy, wymiotuje, ciężko dyszy i pryska śliną. A potem kopnął go jeszcze raz, tym razem w bok głowy, robiąc nogą wymach jak piłkarz, który wali z woleja w kierunku bramki. Młodzieniec okręcił się na piętach i runął na ziemię z takim impetem, jakby chciał się w nią wkręcić.

Nie wyjmując rąk z kieszeni, Reacher ruszył w stronę wejścia do restauracji.

6

Uczta w głównej sali trwała w najlepsze. Łokcie zostały już zabrane ze stołu i teraz cała siódemka siedziała wygodnie rozparta na krzesłach. Wszyscy byli rozluźnieni, czuli się tu jak u siebie i doskonale bawili. Ich twarze lekko spąsowiały od gorąca i wypitego piwa i sześciu biesiadników ledwo słuchało pełnej przechwałek opowieści siódmego, by gdy tylko skończy, przebić go własną opowieścią. Reacher podszedł do stołu, stanął za krzesłem Duncana, wyjął ręce z kieszeni i położył mu je na ramionach. Przy stole zapadła pełna zdumienia cisza. Reacher oparł się na rękach i krzesło z Duncanem odchyliło się do tyłu i zachybotało na dwóch nogach. Potem Reacher je puścił i krzesło wahnęło się do przodu. Duncan zerwał się na nogi, odwrócił i stanął twarzą do napastnika. Malowały się na niej strach i złość, ale także wyraz nonszalancji na użytek kolegów. Rozejrzał się szybko po sali, zobaczył, że w zasięgu wzroku nie ma ochroniarza, i na jego twarzy nastąpiło raptowne przewartościowanie proporcji: zniknęła cała nonszalancja i znaczna część złości, pozostał sam strach.

– Seth Duncan? – rzucił Reacher.

Chudzielec nie odpowiedział.

– Mam dla ciebie wiadomość, kolego.

– Od kogo? – burknął Duncan.

– Od Krajowego Stowarzyszenia Doradców Małżeńskich.

– Jest w ogóle coś takiego?

– Pewnie jest.

– Jaką wiadomość?

– Właściwie to bardziej pytanie.

– Dobra, co za pytanie?

– Pytanie brzmi: a tobie jak się to podoba? – Reacher walnął go prosto w nos, wymierzając potężny cios pięścią w chrząstkę i kość nosową i rozkwaszając jedno i drugie. Odrzucony do tyłu Duncan runął plecami na stół, tłukąc talerze i szkło i rozrzucając po podłodze sztućce.

Znieruchomiał, nie próbując się nawet podnieść.

Reacher ruszył do wyjścia, minął pulpit kierownika sali i wyszedł na parking.

• • •

Klucz otrzymany od rudowłosego recepcjonisty/barmana oznaczony był wielką szóstką. Reacher zaparkował pod domkiem numer sześć, wszedł do środka i znalazł się w miniaturowej wersji recepcji: pokój był idealnie okrągły i tylko w jednym miejscu spłaszczony, by w powstałym wycinku koła pomieścić szafę i łazienkę. Sufit miał kształt czaszy i też był podświetlony świetlówkami. Dosunięte do ściany łóżko umieszczono na specjalnie zaprojektowanym podeście, by pasował do zakrzywionej ściany. Obok stał okrągły stolik i fotel w kształcie wanienki, nieco dalej, na większym okrągłym stole, ustawiono staromodny kineskopowy telewizor, na okrągłym stoliku nocnym stał równie staromodny aparat telefoniczny z obrotową tarczą. Łazienka była malutka, ale było w niej wszystko, co potrzeba, łącznie z wanną z prysznicem. Szafa na ubrania miała niemal wielkość łazienki.

W pokoju było wszystko, co potrzebne, i nic zbędnego.

Reacher rozebrał się, położył ubranie na łóżku i poszedł wziąć prysznic. Ustawił temperaturę wody na najgorętszą, jaką się dało wytrzymać, i wystawił na jej strumienie kark, ramiona, ręce i klatkę piersiową. Uniósł najpierw jedną rękę, drugą, a potem obie. Ruszały się, ale z oporami, niczym części właśnie zmontowanej maszyny, które wymagają dotarcia. Dobra wiadomość była taka, że knykcie palców prawej dłoni w ogóle go nie bolały.

• • •

Lekarz Setha Duncana mieszkał w Denver w stanie Kolorado, dobrze ponad trzysta kilometrów na południowy zachód. Był doskonałym fachowcem – co do tego nie było wątpliwości – ale z racji miejsca zamieszkania w sytuacjach awaryjnych raczej się nie przydawał. Do najbliższej stacji pogotowia była godzina drogi samochodem, a nikt przy zdrowych zmysłach nie zwracał się o pomoc do miejscowego konowała. W rezultacie jeden z kolegów zawiózł Duncana do domu jego stryja, Jaspera Duncana. Jasper Duncan należał do ludzi, którzy radzą sobie z nietypowymi wyzwaniami o nietypowych porach. Mieszkał osiem kilometrów na południe od motelu, w pierwszym z trzech domów stłoczonych na końcu podjazdu. Dom był graciarnią mieszczącą masę przeróżnych przedmiotów, które odkładano przez lata z myślą o dniu, kiedy będą mogły się do czegoś przydać. Stryj Jasper był korpulentnym mężczyzną po sześćdziesiątce oraz skarbnicą niezwykłych umiejętności i ludowych mądrości.

Posadził Setha na kuchennym krześle i obejrzał ranę, potem dokądś poszedł, w czymś poszperał i wrócił ze strzykawką ze środkiem znieczulającym. Środek był specyfikiem weterynaryjnym przeznaczonym dla trzody, ale wszystkie ssaki są do siebie podobne i znieczulenie zadziałało. Po dostatecznym znieczuleniu miejsca zranienia Jasper chwycił złamaną kość między kciuk a palec wskazujący i nastawił, po czym poszedł poszperać i wrócił z aluminiową klamrą na twarz. Właśnie takich rzeczy można się było po nim spodziewać. Trochę ją powyginał, dopasował kształt do nosa bratanka i przymocował do twarzy przylepcem. Do dziurek od nosa napchał skrawków gazy, gąbką zmoczoną w ciepłej wodzie obmył twarz z krwi.

A potem podszedł do telefonu i zadzwonił do najbliższych sąsiadów.

W sąsiednim domu mieszkał jego brat Jonas Duncan, za Jonasem ich brat Jacob Duncan, ojciec Setha. Pięć minut później wszyscy czterej Duncanowie zasiedli przy kuchennym stole Jaspera i rozpoczęli naradę wojenną.

– Zacznijmy od początku, synu. Kto ci to zrobił? – odezwał się Jacob Duncan

– Nigdy wcześniej go nie widziałem – wymamrotał Seth.

– Nie, zacznijmy od początku. Gdzie, do cholery, podział się twój chłoptaś Brett? – warknął Jonas.

– Facet napadł go na parkingu. Brett wyprowadzał gościa z knajpy, a on go kopnął w jaja, a potem jeszcze w głowę. I zostawił na ziemi.

– Przeżył?

– Ma wstrząs mózgu. Nawet nie wie, którego dziś mamy. Bezużyteczny gnój. Chcę kogoś innego.

– Jest ich pod dostatkiem – zauważył Jonas.

– No więc, kto ci to zrobił? – powtórzył Jasper.

– Wielki skurwiel w brązowej kurtce z kapturem i wełnianej pilotce na głowie. Nic więcej nie widziałem. Nic więcej nie pamiętam. Po prostu podszedł i mnie walnął.

– Dlaczego to zrobił?

– Nie wiem.

– Coś ci powiedział?

– Coś mamrotał. Ale Brett powiedział, że przyjechał samochodem lekarza.

– Nie wie, którego dziś mamy, a pamięta, jakim samochodem tamten jeździł?

– Może przy wstrząsach tak bywa.

– I jesteś pewny, że to nie lekarz tak cię urządził?

– Już mówiłem: nigdy nie widziałem tego gościa na oczy. Znam lekarza. A poza tym pieprzony doktorek by mnie nie tknął. Nie odważyłby się.

– Coś przed nami ukrywasz, synu. Co? – powiedział Jacob Duncan.

– Strasznie mnie boli głowa.

– Nie wątpię. Ale nie o to pytam.

– Nie chcę o tym mówić.

– Sam wiesz, że musisz. Nie możemy machnąć na to ręką.

Seth Duncan spojrzał w lewo, spojrzał w prawo i powiedział:

– No więc pokłóciłem się dziś wieczorem z Eleanor. Przed wyjściem z domu. Nic poważnego, ale musiałem jej przyłożyć.

– Jak mocno?

– Mogłem jej rozkwasić nos.

– Jak bardzo?

– Wiesz, jaka jest delikatna.

W kuchni zapadła cisza.

– Spróbujmy to zebrać do kupy – odezwał się wreszcie Jonas Duncan. – Twoja żona zadzwoniła do lekarza.

– Wie, że jej nie wolno.

– Ale mimo to mogła to zrobić. Bo jest delikatna. I lekarza mogło nie być w domu. Mógł jak zwykle siedzieć w motelu i jak zwykle mieć w sobie pół butelki Jim Beama. I może Eleanor właśnie tam się do niego dodzwoniła.

– Lekarz wie, że ma się od niej trzymać z daleka.

– Ale mógł nie posłuchać. Lekarzom różne dziwne pomysły przychodzą do głowy. Może był za bardzo pijany, żeby prowadzić. Bo zwykle jest. Więc poprosił kogoś, żeby go zawiózł. Bo tak się przejął.

– Jakiego kogoś?

– Kogoś z motelu.

– Nikt by się nie odważył.

– Nikt z miejscowych, zgoda. Nikt, kto wie, że nie należy tego robić. Ale ktoś obcy mógł się zgodzić. W końcu to motel. Po to są motele. Dla przyjezdnych, którzy zatrzymują się na noc.

– No dobra, i co dalej?

– Może temu obcemu się nie spodobało to, co zobaczył w twoim domu, i postanowił cię poszukać.

– Eleanor by mnie wydała?

– Musiała to zrobić. Bo skąd inaczej by wiedział, gdzie cię szukać? Jeśli to obcy, to nie zna okolicy.

– Co on ci dokładnie powiedział? – drążył Jacob Duncan.

– Pieprzył coś o doradcach małżeńskich.

Jonas Duncan pokiwał głową.

– No proszę. Tak to musiało wyglądać. Mamy do czynienia z przyjezdnym, który uniósł się moralnym oburzeniem. Z gościem motelu.

– Chcę, żeby tego gorzko pożałował – prychnął ze złością Seth Duncan.

– Pożałuje, synu – zapewnił go ojciec. – Spuścimy mu zdrowy wpierdol i pojedzie w swoją drogę. Kogo tam mamy?

– W każdym razie nie Bretta.

– Ale jest jeszcze paru jego kolegów – zauważył Jonas.

– Wybierz dwóch i przyślij ich do mnie na instruktaż.

7

Po prysznicu Reacher włożył wszystkie ciuchy, łącznie z kurtką, bo w pokoju było zimno, zgasił światło, usiadł w wanienkowym foteliku i czekał. Nie sądził, by Seth Duncan zdecydował się zawiadomić policję. Posterunek znajdował się w siedzibie władz hrabstwa sto kilometrów stąd. Tu nie było nikogo i z nikim nie trzeba było się liczyć. Zresztą zgłoszenie na policję musiałoby zawierać opis wydarzeń, a od tego był już tylko jeden krok do przyznania się, że pobił żonę. Żaden zadufany facet nie zdobyłby się na coś takiego.

Ale zadufany facet, który właśnie stracił ochroniarza, może mieć pod ręką innych ludzi – jednego lub kilku – na zastępstwo. I choć funkcja ochroniarza z definicji polega na chronieniu przed zagrożeniami, a nie na ich stwarzaniu, może uda mu się namówić dwóch czy trzech zastępców, by tym razem odstąpili od reguły, zwłaszcza jeśli są zaprzyjaźnieni z Brettem. A Reacher wiedział, że wyśledzenie go nie będzie trudne. Motel Apollo Inn jest przypuszczalnie jedynym miejscem noclegowym na obszarze pięciuset kilometrów kwadratowych i jeśli alkoholowe zwyczaje doktora są powszechnie znane wśród miejscowych, odtworzenie łańcucha wydarzeń nie będzie trudne. Telefoniczne wezwanie, pomoc lekarska, interwencja.

I dlatego Reacher ubrał się, zasznurował buty, usiadł w ciemnościach i zaczął nasłuchiwać chrzęstu opon na żwirze.

• • •

Blisko siedemset pięćdziesiąt kilometrów na północ od miejsca, gdzie siedział Reacher, kończą się Stany Zjednoczone i zaczyna Kanada. Najdłuższa na świecie granica lądowa biegnie wzdłuż czterdziestego dziewiątego równoleżnika, przecinając pasma górskie, drogi, rzeki i strumienie, a także miasta, pola i lasy. Jej zachodni odcinek o długości blisko trzech tysięcy kilometrów jest idealnie prostą linią, która ciągnie się od stanu Waszyngton po Minnesotę i której ani kawałek nie jest chroniony w sensie militarnym, a sama granica na długich odcinkach nie ma żadnych oznakowań ani szlabanów, jest jednak strzeżona pilniej, niż się ludziom wydaje. Między stanem Waszyngton a Minnesotą znajdują się pięćdziesiąt cztery oficjalne przejścia graniczne, w tym siedemnaście całodobowych, trzydzieści sześć dziennych i jedno całkowicie pozbawione obsługi, ale wyposażone w linie telefoniczne łączące je z urzędami celnymi. Poza przejściami granica jest wybiórczo pilnowana przez niewiadomą liczbę przeszkolonych strażników, a co bardziej odludne fragmenty są wyposażone w kamery monitorujące. Dodatkowo na długich odcinkach zastosowano ukryte pod ziemią czujniki ruchu. Dzięki tym zabezpieczeniom władze obu państw orientują się nieźle, co się dzieje na dzielącej je granicy.

„Orientują się nieźle” nie znaczy jednak, że wiedzą wszystko. W stanie Montana, na wschód od Gór Skalistych, przez setki kilometrów ciągną się tereny przechodzące od poszarpanych szczytów w łagodne równiny, w większości porośnięte drzewami iglastymi, których gęstwinę przerywają tylko miejscami iskrzące się w słońcu strumienie, jeziorka i piaszczyste, pokryte igliwiem ścieżki. Jedna z takich ścieżek całymi kilometrami wije się przez gąszcz drzew, by ostatecznie dobić do równie krętej, ale szerszej drogi szutrowej, ta zaś wiele kilometrów dalej, na północ od niczym niewyróżniającego się miasteczka Hogg Parish, zaczyna się trudno dostrzegalnym skrętem w lewo z lokalnej szosy.

Szara furgonetka dostawcza skręciła w lewo i potoczyła się wolno, chrzęszcząc oponami na szutrze. Podskakiwała w koleinach i tańczyła na boki na wyraźnej wypukłości drogi. Resory pojękiwały, a reflektory nie rozjaśniały ciemności, bo paliły się tylko światła pozycyjne. Pojazd zagłębiał się coraz bardziej w zdającą się nie mieć końca zimną ciemność, potem raptownie skręcił w przecinkę przeciwpożarową i jego koła zaczęły się toczyć po ubitej ziemi. Z lewej i prawej ciągnęły się zmrożone pnie drzew, nad przecinką widać było niewielki skrawek nocnego nieba z mnóstwem gwiazd, ale bez księżyca. Furgonetka jechała jak po sznurku, prowadzona przez sygnał GPS z satelitów komunikacyjnych tysiące kilometrów wyżej, który wyznaczał jej drogę i granice bezpieczeństwa.

Leśna przecinka ciągnęła się przez wiele kilometrów i na koniec zamieniła się w piaszczysty trakt. Furgonetka zwolniła do szybkości chodu i wpasowała się w koleiny, które zostały na trakcie po licznych wcześniejszych przejazdach. Podążyła wyznaczonym przez nie torem, który wił się to w prawo, to w lewo w takiej gęstwinie, że sterczące kikuty gałęzi co chwila ocierały się o boki skrzyni ładunkowej. Jechała tak przez ponad godzinę, by ostatecznie dotrzeć do dawno wybranego miejsca, trzy kilometry na południe od granicy. Nikt nie znał dokładnego rozmieszczenia czujników ruchu, ale wszyscy uznawali, że należy się ich spodziewać w pasie o szerokości mniej więcej po półtora kilometra z obu stron granicy. Coś na kształt pola minowego. Na wszelki wypadek dodano jeszcze następne półtora kilometra i ogołocono polanę z krzaków, tak by można było zawrócić na niej samochodem.

Furgonetka wjechała na polanę, zawróciła i ustawiła się przodem na południe, w pozycji gotowej do odjazdu. Silnik został wyłączony, światła pozycyjne zgaszone.

Zaczęło się czekanie.

• • •

Reacher już od godziny siedział w ciemnościach w foteliku w kształcie wanienki, obmyślając plany na następny dzień. Musi ruszyć na południe, dotrzeć do autostrady międzystanowej i pojechać nią na wschód. Złapanie okazji na tej szosie nie będzie problemem. Przejechał w ten sposób większość autostrad w kraju. Było na nich dość poboczy, przydrożnych parkingów i pojazdów, których kierowcy – zarówno prywatni, jak i zawodowi – czuli się często samotni i chętnie zabierali przygodnych pasażerów. Problemem będzie dostanie się do międzystanowej, bo miał do pokonania odcinek biegnący przez zupełne pustkowie. Od chwili gdy podwożący go kierowca wysadził go na tym skrzyżowaniu, ani razu nie słyszał innego pojazdu. Noc jest zawsze gorsza pod tym względem od dnia, ale znajdować się w pobliżu skrzyżowania dróg i nie słyszeć żadnych pojazdów to w Ameryce coś niespotykanego. Właściwie w ogóle panowała głucha cisza i nie było też słychać ani wiatru, ani nocnych odgłosów przyrody, mimo że uważnie nasłuchiwał wszelkich dźwięków, zwłaszcza chrzęstu żwiru pod kołami. Zupełnie jakby nagle ogłuchł. Na wszelki wypadek uniósł rękę i pstryknął palcami przy uchu. Nie ogłuchł. Ale nic ponadto. Wstał, by skorzystać z łazienki, i wrócił na miejsce.

I wtedy coś usłyszał.

Nie przejeżdżający samochód, nie szum wiatru, nie nocnego ptaka.

Ani nie chrzęst opon na żwirze.

Usłyszał kroki.

8

Kroki na żwirze. Jedna para nóg. Ktoś nadchodził, stawiając lekkie, niepewne kroki. Reacher wlepił wzrok w okno i dojrzał przesuwający się za nim cień. Niewysoki i smukły, z głową wciśniętą w kołnierz płaszcza.

Kobieta.

Rozległo się pukanie do drzwi, ciche i niepewne. Mała nerwowa dłoń w rękawiczce. Być może przynęta. Nietrudno wpaść na pomysł, żeby przodem wysłać kogoś niebudzącego strachu i skłonić cel ataku do otwarcia drzwi, wywołując fałszywe poczucie bezpieczeństwa. To oczywiste, że taka „przynęta” byłaby niepewna i zdenerwowana.

Reacher po cichu przemknął do łazienki, otworzył okno, wyjął siatkę i wrzucił do wanny. Potem wtulił głowę w ramiona i wygramolił się na zewnątrz, przenosząc nogi jak nożyce nad parapetem i zsuwając się na żwir. Stanął na srebrzystej listwie ograniczającej wyżwirowaną ścieżkę i po cichu po niej ruszył, stawiając stopy jak na linie. Obszedł swój okrągły domek i zaszedł kobietę od tyłu.

Stała przed drzwiami sama.

Nie widać też było żadnych samochodów na drodze ani na parkingu, nikt nie stał rozpłaszczony na ścianie domku przy drzwiach, nikt nie kucał pod jego oknem. Tylko samotna kobieta przed drzwiami. Wyglądała na zmarzniętą. Miała na sobie wełniany płaszcz i szal i była bez nakrycia głowy. Miała około czterdziestki, była drobnej budowy i wyglądała na zdenerwowaną. Uniosła rękę i znów zapukała.

– Tu jestem – powiedział Reacher.

Gwałtownie sapnęła, odwróciła się i położyła dłoń na piersi. Jej usta ułożyły się w pełne zdumienia O.

– Przykro mi, jeśli panią wystraszyłem, ale nie spodziewałem się żadnych gości.

– Może należało – mruknęła.

– No cóż, jeśli nawet, to nie pani.

– Możemy wejść do środka?

– Kim pani jest?

– Przepraszam. Jestem żoną lekarza.

– Miło mi panią poznać – powiedział Reacher.

– Możemy wejść do środka? – powtórzyła.

Reacher wyjął z kieszeni klucz i otworzył drzwi. Żona lekarza weszła pierwsza, za nią Reacher, który zaryglował drzwi od środka. Przeszedł przez pokój i zamknął też drzwi do łazienki, by powstrzymać strumień zimnego nocnego powietrza wlatującego przez otwarte okno. Odwrócił się i zobaczył, że kobieta stoi niepewnie na środku pokoju. Wskazał ręką fotelik i rzucił:

– Proszę, niech pani siada.

Usiadła, nawet nie rozpinając płaszcza. Widać było, że jest spięta. Gdyby miała torebkę, na pewno ułożyłaby ją w geście obronnym na kolanach.

– Przeszłam pieszo całą drogę z domu – powiedziała.

– Przyszła pani po samochód? Trzeba to było zostawić mężowi na rano. Tak się z nim umówiłem.

– Jest zbyt pijany, żeby prowadzić.

– Ale chyba do rana wytrzeźwieje.

– Rano może być za późno. Musi pan stąd uciekać. Natychmiast. Grozi panu niebezpieczeństwo.

– Tak pani sądzi?

– Mąż powiedział, że wybiera się pan na południe do międzystanowej. Zawiozę pana.

– Teraz? To chyba ze sto pięćdziesiąt kilometrów.

– Sto dziewięćdziesiąt.

– Jest środek nocy.

– Tu jest dla pana niebezpiecznie. Mąż mi opowiedział, co się wydarzyło. Naraził się pan Duncanom. Wtrąciliście się w ich sprawy. Na pewno go za to ukarzą, ale panem też się zajmą.

– Jacy oni?

– Duncanowie. Jest ich czterech.

– Jak go ukarzą?

– Och, tego nie wiem. Ostatnim razem dostał zakaz przychodzenia tu przez miesiąc.

– Tu? Do motelu?

– Ten bar to jego ulubione miejsce.

– Jak mogli mu zakazać?

– Powiedzieli Vincentowi, żeby go nie obsługiwał. Właścicielowi.

– A dlaczego właściciel motelu robi to, co mu każą Duncanowie?

– Mają firmę transportową. Wszystkie dostawy dla motelu przechodzą przez nich. Ma z nimi kontrakt na wyłączność. Praktycznie został do tego zmuszony. Duncanowie tak działają. Więc jeśli Vincent się nie podporządkuje, to parę dostaw się spóźni, parę zaginie, parę ulegnie uszkodzeniu. On o tym wie i wie też, że to by go zrujnowało.

– A co mają zamiar zrobić ze mną? – zainteresował się Reacher.

– Zatrudniają futbolistów z drużyny uniwersyteckiej. Z Cornhuskers. Okazali się dość dobrzy na stypendium sportowe, ale za słabi na NFL. Na ogół obrońcy. Rośli chłopcy.

W stylu Bretta, pomyślał Reacher.

– Szybko dojdą prawdy i wykombinują, jak pana znaleźć. Zresztą gdzie indziej mógłby pan być? I odwiedzą pana. Być może już tu jadą.

– Skąd?

– Baza Duncanów jest trzydzieści kilometrów stąd. Większość ich ludzi mieszka w sąsiedztwie bazy.

– Ilu mają tych futbolistów?

– Dziesięciu.

Reacher zamilkł.

– Mąż słyszał, jak pan mówił, że wybiera się pan do Wirginii.

– Taki mam plan.

– Tam pan mieszka?

– Nie bardziej niż gdziekolwiek indziej.

– Powinniśmy już jechać. Ma pan poważny problem.

– Jeśli nie przyślą od razu wszystkich dziewięciu, to nie taki poważny – rzekł Reacher.

– Jakich dziewięciu?

– Futbolistów.

– Powiedziałam, że jest ich dziesięciu.

– Z jednym już się spotkałem. Jest chwilowo niedysponowany. Od wczorajszego wieczoru mają o jednego mniej.

– Co się stało?

– Wtrącił się między mnie i Setha Duncana.

– Co pan zrobił Sethowi?

– Złamałem mu nos.

– Słodki Boże! Dlaczego?

– A dlaczego nie?

– O słodki, słodki Boże! Gdzie są kluczyki?

– A co się stanie z panią Duncan?

– Musimy stąd jechać. Natychmiast.

– Proszę mi najpierw odpowiedzieć.

– Panią Duncan też ukarzą. Za telefon do mojego męża. Zakazali jej do niego dzwonić. Tak jak jemu zakazali ją leczyć.

– Jest lekarzem. Nie miał wyboru. Lekarze chyba po to składają przysięgę, nie?

– Jak się pan nazywa?

– Jack Reacher.

– Musimy jechać, panie Reacher. Natychmiast.

– Co zrobią pani Duncan?

– To nie pańska sprawa – ucięła kobieta. Trudno mu było się nie zgodzić, bo też tak uważał. Jego sprawą było dotrzeć do Wirginii i właśnie zaoferowano mu przebycie najtrudniejszego odcinka, i to szybko i bezpłatnie. Autostrada I-80 czekała na niego dwie godziny drogi stąd, potem już tylko pobocze i załapanie się na któregoś z ostatnich nocnych kierowców lub pierwszych porannych. Może nawet uda mu się zjeść śniadanie. Może znajdzie się w pobliżu przydrożnego parkingu z knajpą Pod Niedomytą Łyżeczką. Talerz jajek na bekonie i kawa.

– Co oni jej zrobią? – powtórzył pytanie.

– Pewnie nic wielkiego.

– Jakiego typu nic wielkiego?

– Mogą jej podać koagulanty. Jeden ze stryjów Setha ma zapas środków medycznych. Albo nie pozwolą łykać tak dużo aspiryny. Żeby następnym razem nie było aż takiego krwotoku. I pewnie na miesiąc ją uziemią. To wszystko. Nic poważnego. Nic, czym musiałby się pan przejmować. Od dziesięciu lat są małżeństwem i nie trzymają jej pod kluczem. Gdyby chciała, dawno mogła go zostawić.

– Tylko że tym razem niechcący przyczyniła się do złamania mężowi nosa. Będzie chciał zemścić się na niej, bo nie może na mnie.